La diffraction de la lumière se produit quand un faisceau de lumière rencontre un objet possédant une grande organisation géométrique. Le faisceau de lumière est dévié de sa direction naturelle dans des directions caractéristiques qui dépendent du faisceau de lumière et de l’organisation géométrique de l’objet.

Les cristaux sont constitués d’atomes alignés dans des directions bien précises, comme les soldats des défilés militaires ou les récentes plantations d’arbres (bien plus innoffensifs). On peut décrire la lumière comme une onde. Un exemple d’onde sont les cercles concentriques qui apparaissent à la surface de l’eau. Les différents types de lumière (lumière visible, UV, infra-rouge, etc) sont différenciés par leur longueur d’onde: elle correspond à la distance entre 2 crêtes successives de l’onde.

Dans le cas des cristaux, la distance entre 2 atomes est du même ordre que la longueur d’onde des rayons X (un type de lumière encore plus dangereux que les UV). Dans ces conditions, on peut observer de la diffraction. L’analyse de cette diffraction permet de déteminer la structure des cristaux.

Comme on ne voit pas les rayons X à l’œil nu et qu’il n’y a pas de source naturelle de rayons X (et heureusement!), on ne peut pas observer ce phénomène dans la vie quotidienne.

Il existe néanmoins un cas où tout le monde peut observer de la diffraction chez soi. Les fins rideaux qu’on met aux fenêtres sont constitués d’un quadrillage de coton. Ce quadrillage est autant organisé que le sont les cristaux. La seule différence est que le rideau est plat, tandis que les cristaux sont organisés en volume.

Quand un lampadaire publique lontain (plus il est loin, mieux ça marche) éclaire ce type de rideau, on peut alors observer de la diffraction. Il faut regarder attentivement le lampadaire en se plaçant derrière le rideau (mais pas forcément juste derrière). On voit alors plusieurs autres faisceaux lumineux disposés en quadrillage autour du faisceau original provenant du lampadaire. Le rideau diffracte la lumière du lampadaire.

Après le blabla, voilà des photos: tout d’abord le rideau, ensuite un zoom sur le lampadaire éclairant en rouge.

rideau diffraction

Les deux dernières photos sont prises exactement du même point de vue. J’ai seulement dégagé le rideau pour la première.

sans rideau avec rideau